Pojem kilokalorií či kilojoulů je již dlouhou dobu všeobecně známý, ale glykemický index se stal populárním poměrně v nedávné době, výzkumy ohledně glykemického indexu začaly v 80. letech v Kanadě.

Podstatou teorie glykemického indexu (GI) je zjištění, že některé sacharidy zvyšují hladinu krevního cukru (glykemie) více a jiné méně. To lze vyjádřit pomocí glykemického indexu, který určuje, jak dalece vychyluje konzumace dané potraviny hladinu cukru v krvi. Dříve se brala pro ovlivnění hladiny cukru v krvi v úvahu mimo jiné složitost chemické struktury. Za „rychlé cukry“ byly považovány ty, co měly jednoduchou strukturu (cukr do kávy) a zvyšovaly údajně hladinu cukru v krvi rychleji než "pomalé cukry", kam byly řazeny polysacharidy (obiloviny, brambory, rýže), jejichž složená molekula musela být při trávení rozložena na cukr jednoduchý. Postupně ovšem praxe začala odhalovat nové skutečnosti, že hledisko složitosti struktury nebere zcela v úvahu dopad na glykemii. Monosacharid fruktosa například zvýší hladinu glykemie pomaleji než některé polysacharidy (obsažené například v bílém pečivu či rýži). Ovlivnění hladiny krevního cukru upřesňuje právě glykemický index, který je založen na srovnání rozdílných reakcí hladiny cukru v krvi po konzumaci téhož množství sacharidů v různém jídle.

Čím vyšší hodnotu glykemického indexu potravina má, tím více se po jejím požití rozhoupe hladina cukru v krvi. Potraviny s vysokým GI zasytí okamžitě, ale na kratší dobu a v důsledku případné následné hypoglykemie se brzy dostaví pocit hladu spolu s dalšími negativními projevy.

Dlouhodobě konzumovaná strava s vysokým GI (běžné současné stravování větší části české populace) je obvykle také stravou s vysokým obsahem energie a ve svém důsledku vede k riziku onemocnění zejména metabolickým syndromem a diabetem II. typu.

Konzumace potravin s nízkým glykemickým indexem je výhodná pro mnoho lidí. Kromě obézních by měli glykemickému indexu věnovat pozornost především diabetici a lidé, v jejichž rodinách se vyskytují kardiovaskulární onemocnění. Pro všechny zdravé lidi je konzumace potravin s nízkým GI prevencí civilizačních onemocnění. Výjimkou jsou sportovci, u kterých je výhodnější konzumace potravin s vyšším GI, jednak jako rychlý zdroj energie před výkonem a poté k doplnění energie a správné regeneraci po výkonu. 

Je nutno též vzít v úvahu, že každý člověk je jinak citlivý na kolísání hladiny cukru v krvi, a tudíž výběr potravin s ohledem na GI je pro daného člověka různě významný. Jak jste na kolísání hladiny cukru v krvi citliví právě vy, můžete zjistit zde